Litio: Un auspicioso futuro para Chile

Con usos farmacéuticos y atómicos, el litio es -principalmente- el elemento básico con el que se fabrican las baterías de computadores, celulares, lcd´s, reproductores de música y los nuevos autos híbridos. Es, sin duda, el mineral básico de la globalización, y Chile es el principal exportador del mundo. 

Siete de las principales marcas fabricantes de vehículos presentaron modelos híbridos en el último Salón del Automóvil que se efectuó en Santiagos, en octubre recién pasado. Hyundai, Peugeot, Chery, Kia, Nissan, Mitsubishi y Honda exhibieron sus propuestas para los autos del futuro, pues con su mezcla de electricidad y combustión no contaminan el medioambiente.

Que dichos autos hoy existan en el mercado y sea posible comercializarlos a niveles masivos es gracias al desarrollo que en los últimos años ha experimentado un preciado mineral: el litio, cuya exportación Chile lidera a nivel mundial.

En ámbitos académicos y empresariales del mundo circulan desde hace cinco años ensayos e investigaciones que concuerdan siempre en un punto: el litio muestra un desarrollo importante y los países que lo poseen serán, por ponerlo en términos simples, afortunados.

"En este minuto los que tienen litio están haciendo una gran apuesta de que va a haber un desarrollo muy potente", explicó el científico estadounidense Stanford Ovshinsky, en un encuentro con empresarios y académicos chilenos en octubre de 2009. En el país sólo dos empresas explotan el mineral: SQM y la Sociedad Chilena del Litio. Entre ambas, además, dominan casi el 80% de la demanda mundial.

Automóviles no contaminantes y globalización

“El futuro del litio viene a poner en evidencia que la minería seguirá siendo un actor muy relevante para que Chile logre el anhelado desarrollo económico y social”, afirma el presidente del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile, Luis Sougarret, a la publicación chilena especializada Informe Direcmin, del Directorio Minero.

Y es que las evidencias son claras. Una parte importante lo constituye el mercado automovilístico con los vehículos híbridos. Su funcionamiento combina la propulsión a base de energía eléctrica proveniente de baterias junto a un motor de combustión interna que activa un generador. Normalmente, además, el motor puede impulsar las ruedas en forma directa.

Hasta hace algunos años, el sistema era imperfecto porque lafuente eléctrica debía ser cargada en forma externa. Gracias al litio, el problema sencillamente se pudo resolver, ya que las baterías hechas con este mineral ofrecen mayor durabilidad y eficiencia. Incluso, es posible utilizar la dinámica de los frenos como fuente energética en las baterias.

Los modelos presentados en el Salón del Automóvil en Santiago durante el mes de octubre evidencian que el litio llegó para quedarse en la industria. Toyota, por ejemplo, vendió durante el año 2009 más de 100.000 unidades de este tipo de vehículos en el mundo, estimando que en sólo una década el 100% de su producción será en este formato.

La otra parte del éxito del litio lo da el fenómeno de la globalización. El mineral es un elemento básico e imprescindible para la elaboración de las baterías que se usan en celulares, I-pods, I-phones, blackberrys, cámaras digitales, computadores, mp3 y notebooks. Para dimensionar el gran perfil con el que cuenta este nuevo mineral, baste decir sólo que en el mundo existen ya más de mil 200 millones de celulares, junto a una cifra similar de computadores.

¿El cobre del futuro?

Desde 1998, las exportaciones mineras de litio han aumentado en un 460%, principalmente porque se transformó en la materia prima básica para la producción de baterías recargables: como se ha visto, la cantidad de elementos electrónicos que requieren baterías de litio es enorme. El sistema de comunicación global está basado en la existencia de este mineral, por sus características de entrega energética limpia y eficiente.

Y no sólo eso, el mineral está también presente en la elaboración de vidrios, cerámicas y lubricantes. Incluso en el ámbito médico, ya que es altamente usado en remedios psiquiátricos para pacientes con trastornos bipolares.

La demanda de litio ha aumentado entre el 7% y el 8% anual durante la última década, lo que ha llevado a que su precio se dispare desde los US$1.760 por tonelada hasta los US$6.000. Datos del Banco Central indican que entre 1998 y 2008 las exportaciones mineras de este metal aumentaron desde los US$39,3 millones a los US$220,2 millones.

Para los expertos, sus características son muy parecidas al cobre, aunque –claro- con muchas más ventajas para extraerlo y producirlo. La obtención de este mineral desde el Salar de Atacama es de bajísimo costo de inversión, debido a que el proceso se hace en forma natural. La competencia internacional debe invertir entre US$3.000 y US$5.000 en el proceso de extracción, valor extremadamente alto. Ese simple hecho bastó para que en muy poco tiempo, SQM y la Sociedad Chilena del Litio sacaran de carrera a muchos competidores, especialmente plantas en Estados Unidos.

Así, Chile es el primer productor mundial de litio y posee una gran reserva, ya que el Salar de Atacama contiene tres millones de toneladas, de acuerdo al Geological Survey de Estados Unidos, convirtiéndolo en la segunda mayor reserva mundial después del boliviano Salar de Uyuni (5,4 millones de toneladas), el que –sin embargo- aún se encuentra en fase exploratoria.

Aunque la relación del litio con el cobre es evidentemente desigual, los expertos llaman a mirar bien el cuadro general. Del total de exportaciones mineras, casi el 90% corresponde al metal rojo, mientras que casi el 1% se relaciona con el litio. Sin embargo, de los 10 millones de toneladas métricas de reserva de este mineral existente en el mundo, 9 millones se encuentran en los salares de Chile y Bolivia. Como dice el experto Sougarret: “El litio tiene mucho potencial para transformarse en protagonista, lo que evidencia que el futuro minero de Chile crece y no se achica.”

El científico Ovshinsky, incluso, fue más enfático aún en su visita al país: “Chile tiene un recurso natural mucho más valioso que el petróleo: y ese es el litio. Su uso tendrá una alta repercusión en la vida cotidiana de las personas”.

Fuente: thisischile.cl

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Comentarios

El litio debe explotarse mediante concesiones amarradas a la construcción de fábricas de baterías, pues el negocio de las baterías es mil veces mas rentable que la mera extracción del litio . ¡Ojo al gobierno para negociar bién esta riqueza nacional!

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